Children’s family network: structure and dynamics

Complexity, flexibility and dynamics of socialization networks

It is almost a truism to say that the family environment in sub-Saharan Africa is complex. The contours of membership groups—residential, economic, lineage—are variable; relationships between spouses and family members take a wide range of forms (polygamy, sizeable age differences between spouses, intergenerational co-residence, classificatory system of kinship) and mobility is high, starting in childhood. In short, individuals—especially children—are bound up in dense and shifting social networks. This type of organization clearly extends far beyond the parental couple to implicate and mobilize larger kinship networks when it comes to socializing and taking care of children; it is one determinant of high-fertility regimes. It probably also has a role in other demographic changes, such as a slowed fall in mortality rates or the difficulty of achieving mass education. It is therefore important to analyse the family network as a system, taking into account the different components of that system and drawing on appropriate statistical data.

However, demographic studies of child’s family context are generally limited by their focus on the selected family unit (the household) and ties (child’s relations to his or her biological parents) and by a standard static/transversal approach to family structures.

 Thanks to the SLAM Project’s longitudinal population surveys, these classic data constraints can be overcome. The surveys and studies allow for

  • moving beyond the “household” category to analyse the family environment and the place of the child within the family economic unit (zû);
  • grasping how the different levels of family reality­—economic space, residential unit, kinship—fit together;
  • analysing changes in family frameworks over the long term by simulating the changes in kinship networks that are occurring with the advancing demographic transition and by drawing on census data (1976-2009);
  • adopting a longitudinal approach and analysing family environment dynamics over the course of the child’s life. This brings to light the considerable change—renewal—in individuals surrounding the child. The flexibility of the set of persons surrounding and taking caring of children is a full-fledged component of our project. Specific indicators are constructed to capture this flexibility and to examine its impact in terms of socialization processes, inequalities, and changes in attitudes toward children.

Some findings

Changes in kinship networks with the advancing demographic transition: simulations 

Masquelier B., Dasré A., Pison G., Pennec S., « Kinship patterns and co-residence in rural areas of Mali and Senegal : bridging the gap between longitudinal data and microsimulations», Fifth World Congress of the International Microsimulation Association, Esch/Alzette (Luxembourg), 2-4 septembre 2015.

Masquelier B., Pennec S., Gaymu J., « Simuler les réseaux de parenté pour approcher l’environnement relationnel des enfants », Be-DyPE n°6, Novembre 2014

Structure and changes in children’s family environment 

Traore B., Hertrich V., « Construire un indicateur sur le niveau socio-économique des familles. Approche à partir des enquêtes «ressources» de 1988 et 2009 », Be-DyPE n°7, Avril 2015.

Samuel O., Dasré A., Hertrich V. , « Cadre familial dans l’enfance », Be-DyPE n°2, Juillet 2013

Dynamics of children’s family environment

Dasré A., Hertrich V., « Pour une approche dynamique de l’environnement familial L’apport du logiciel Puck au projet SLAM-Mali », Colloque " Aux sources numériques de la parenté " du programme ANR Kinsources, Paris, 7-8 juillet 2016

Dasré A., Samuel O., « L’enfant et ses proches. Suivi de population et généalogie en milieu rural malien », Colloque de l’AIDELF, Strasbourg, 21-24 juin 2016

Samuel O., Dasré A., Hertrich V., « Children’s family network and dynamics: a longitudinal study in rural Mali », Congrès de l’UEPA/UAPS, Johannesburg (Afrique du Sud), décembre 2015.

Dasré A., Hertrich V., Samuel O., « Entre généalogies et suivi démographique : explorer la complexité et la dynamique de l’environnement familial des enfants en milieu rural malien », Journée d’études interdisciplinaires Kinsources "Les Espaces-Temps de la parenté", Université Paris-Ouest-Nanterre (Paris), 5-6 juin 2015.

Samuel O., Dasré A., Hertrich V., « Qui entoure les enfants ? Une approche longitudinale en milieu rural malien », Journée scientifique Pôle Suds “Des dynamiques familiales aux comportements individuels : penser les rapports à l’enfant en Afrique”, 27 février 2014, Ined, Paris.

Samuel O., Dasré A., Hertrich V., « Dynamique du réseau relationnel des enfants : une approche longitudinale en milieu rural malien », Colloque international de l’Aidelf « Trajectoires et âges de la vie », Université de Bari (Italie), 26-30 mai 2014.

Dasré A., Hertrich V., Samuel O., « Family structures and dynamics in rural Mali. », 1st INED-PARC/PSC Workshop on Aging in Sub-Saharan Africa: Research Opportunities and Policy Challenges, 9-10 December 2013, Ined.

 Methodological work

Hertrich V., Feuillet P., « Famille, où es-tu ? Regards croisés sur les unités familiales en milieu rural au Mali », Colloque de l’AIDELF, Strasbourg, 21-24 juin 2016

Gakou Doumbia A., Hertrich V., « Quality of age data from African censuses. Evidence from census data matching in Mali. Quelle fiabilité accorder aux déclarations sur les âges en Afrique? Les enseignements d’un appariement de recensements au Mali », Congrès de l’UEPA/UAPS, Johannesburg (Afrique du Sud), décembre 2015.

Hertrich V., Gakou Doumbia A., et l’équipe Slam, « When national censuses met small-scale surveys... A longitudinal project in rural Mali », Congrès de l’European Survey Research Association (ESRA), Reykjavik (Islande), 13-17 juillet 2015.


  • Photo : Slam, Ined